Jest takie powiedzenie, że Egipt jest darem Nilu. Wokół drugiej co do wielkości rzeki na świecie powstała jedna z najbardziej zdumiewających cywilizacji, której pozostałości podziwiamy po dziś dzień. Pierwsi osadnicy pojawili się na tych terenach już 10000 lat p.n.e., ale prawdziwy rozkwit kultury starożytnego Egiptu nastąpił ok. XXXI w p.n.e., na kiedy datuje się powstanie pisma hieroglificznego i zjednoczonego państwa egipskiego. Obecnie 90 proc. powierzchni kraju, wynoszącej milion kilometrów kwadratowych, stanowią obszary pustynne, natomiast aż 99 proc. jego mieszkańców zasiedla zaledwie 5,5 proc. kraju, w dolinie Nilu, tak jak miało to miejsce przed wiekami.

Dolina Królów

Cywilizacja starożytnego Egiptu pozostawiła po sobie wiele osiągnięć kulturowych, technologicznych i naukowych, które do dziś budzą podziw. W dawnym Egipcie, jak chyba w żadnym innym państwie, wyjątkowo mocno świat wierzeń i bóstw przenikał się z codziennością mieszkańców. Stąd też wiele obiektów, które przetrwały do naszych czasów ma charakter sakralny, często związany z kultem śmierci. Jednym z najbardziej niesamowitych zabytków tamtych czasów jest Dolina Królów, która była miejscem pochówku faraonów. Znajdujące się w Tebach Zachodnich stanowisko archeologiczne mieści na swoim terenie aż 64 grobowce władców starożytnego Egiptu. To tu znajduje się słynny grób Tutanchamona, zachowany do naszych czasów niemal w nienaruszonym stanie.

Po drugiej stronie Nilu znajduje się kompleks świątynny w Karnaku - jedno z największych starożytnych miejsc kultu religijnego na świecie. Liczący niemal 4 tysiące lat Karnak był miastem świątyń i zajmował powierzchnię 100 hektarów. Największa z nich, otwarta obecnie dla zwiedzających, to świątynia Amona, w której znajduje się wspaniała sala hypostylowa ze 134 masywnymi kolumnami. Największe mierzą 23 m wysokości, ustawione w 16 rzędach. W całym kompleksie znajduje się kilka ogromnych posągów, a także jeden z największych obelisków na świecie, mierzący ok. 29 metrów i ważący ok. 328 ton.

Piramidy w Gizie

Egipt pełen jest fascynujących starożytnych zabytków, żaden z nich nie jest jednak tak okazały i sławny jak piramidy. Gigantyczne grobowce na zachodnim brzegu Nilu budowane były jako miejsce spoczynku faraonów oraz ich żon w okresie Starego i Średniego Państwa (ok. 2650–1750 p.n.e.). Do dziś przetrwało ok. 100 piramid, w tym zapierająca dech w piersiach Piramida Cheopsa w Gizie, jedyny z siedmiu cudów świata starożytnego zachowany do naszych czasów.

Piramida Cheopsa, zwana Wielką Piramidą, została zbudowana dla faraona Cheopsa ok. 2550 r. p.n.e. Jej budowa trwała ponad 20 lat; zużyto do niej ponad 2,3 mln kamiennych bloków. Pierwotnie pokryta była polerowanym wapieniem, a jej szczyt zdobił blok lśniącego złota. Bogato zdobione wnętrza wypełniały cenne przedmioty oraz żywność. Miały one służyć władcy w pośmiertnym życiu. Budowla wznosi się na płaskowyżu Gizy, na przedmieściach Kairu, tuż obok dwóch mniejszych piramid: Chefrena i Mykerinosa.

Nieopodal piramid znajduje się gigantycznych rozmiarów posąg Sfinksa - mitycznego stworzenia o ciele lwa i ludzkiej głowie, długości 73, wysokości 20 i szerokości 5 metrów. Tożsamość budowniczych posagu oraz jego wiek pozostają nieznane i stanowią przedmiot niekończących się dyskusji naukowych.

Kair - tętniąca życiem stolica

Kair to największe miasto w Afryce: liczy ok. 8,1 mln mieszkańców. Wraz z rozległymi przedmieściami tworzy ogromną, tętniącą życiem metropolię, w której według szacunków mieszka ok. 18 mln ludzi. W Kairze stare miesza się z nowym na każdym kroku: ciągnięte przez osły wozy i starożytne bramy miasta kontrastują z nowoczesnymi biurowcami i aromatycznymi przysmakami śródmiejskiego targu przypraw. W tym "mieście tysiąca minaretów" meczety są częścią codziennego życia. Wiele z największych skarbów miasta znajduje się w dzielnicy znanej jako Stary Kair: okazałe kościoły zbudowane przez Koptów, jak również najstarszy, pochodzący z 975 r. meczet (a zarazem uniwersytet) Al-Azhar.

Tutaj też znajduje się wybudowany przez Rzymian fort Babilon, wzniesiony na starożytnej granicy między Dolnym i Środkowym Egiptem. W samym sercu starego Kairu leży Chan al-Chalili, tętniący życiem suk (arabski bazar), który zaczął działać w XIV w. jako karawanseraj - miejsce odpoczynku handlarzy i ich wielbłądów. Dziś w dzielnicy krętych uliczek sprzedaje się wszystko - od mosiężnych naczyń po dywany, kadzidła i galanterię skórzaną. Targowisko jest jedną z głównych atrakcji turystycznych miasta; trzeba pamiętać, że targowanie się jest tu koniecznością.

Riwiera Morza Czerwonego - raj dla leniuchów

Z tradycyjnym Egiptem kontrastują jego liczne kurorty nadmorskie, oferujące wspaniałe możliwości nurkowania. Na gorących piaskach Riwiery Morza Czerwonego leży m.in. Hurghada, słynąca z pięknych raf koralowych. Na półwyspie Synaj najbardziej znany jest kurort Szarm el-Szejk, położony nad zatoką o krystalicznie czystych wodach, w których aż roi się od barwnych tropikalnych ryb-motyli (ognic pstrych). Na południowym krańcu półwyspu znajduje się Park Narodowy Ras Mohamed - oaza prawdziwie dzikiej przyrody.

Egipt to bardzo zróżnicowany kraj, w którym tradycja miesza się z nowoczesnością. Każdy znajdzie w nim coś dla siebie - miłośnicy historii z pewnością zachwycą się pozostałościami po czasach antycznych, ci zaś, którzy preferują mniej intensywny wypoczynek, doskonale odnajdą się w kurortach Morza Czerwonego.

Cykl artykułów o najpiękniejszych zakątkach świata przygotowany został we współpracy z wydawnictwem IMP, które dla miłośników podróży przygotowało serię "Podróże Twoich Marzeń".